LES EAUX NOIRES

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par le Couloir des Tempêtes et le Glacier de Gébroulaz

 

Le glacier de Gébroulaz est un joyau bien gardé : un secret de polichinelle certes, mais suffisamment à l’abri des regards et des remontées mécaniques pour rester une affaire de connaisseurs. A la fois annexe cachée des Trois Vallées et porte d’accès à d’autres randonnées plus sauvages dans le massif de la Vanoise, Gébroulaz est surtout un espace d’une rare beauté.

 

Nous envisageons de traverser le glacier au plus court, pour gagner les grandes pentes des Eaux Noires, et ainsi rejoindre Pralognan à l’autre bout du massif. Mais encore faut-il y accéder ! et comme les saisons se suivent toujours, mais ne se ressemblent finalement jamais…c’est un enneigement exceptionnel qui nous accueille au Col des Tempêtes, son point d’accès le plus direct, depuis le sommet de Val Tho, mais aussi le plus vertigineux. Le bien nommé couloir homonyme est chargé comme rarement il l’a été. C’est avec de la neige jusqu’à mi-cuisse que Patrick, notre guide, s’engage dans un couloir des Tempêtes enveloppé par le brouillard. Si la profondeur de neige atténue l’impression de pente, le brouillard, lui, n’atténue pas les perspectives, et vu du dessus, le bombé médian réserve une vue impressionnante…même le plus direct des couloirs peut réserver des surprises. Le jour blanc qui s’installe nous offre des conditions idéales pour notre concentration : tels des chevaux avec des oeillères, nous skions l’étranglement, uniquement concentrés vers son issue…Une fois dans le cône d’éjection la tension fait place à l’immense plaisir de dévaler cette quantité astronomique de neige…nous sommes propulsés comme dans un toboggan avec éjection dans un coussin géant. Impossible de prendre de vitesse, mais quels virages ! avec 40°de pente, et de la poudreuse par dessus la tête, chaque skieur sait la rareté de ce moment… C’est avec un moral remonté que nous traversons rapidement le glacier dans sa largeur. Nous repassons sous les nuages, pour découvrir notre objectif final : la vallée de Pralognan. Après une succession de combes descendantes, nous remettons à nouveau les peaux en direction des Eaux Noires, système de combes suspendues bien au-dessus de la vallée. C’est l’une des multiples variantes pour rejoindre Pralognan, en profitant des grandes pentes typiques de la Vanoise, et de la vue panoramique sur le Dôme de l’Arpont et la Dent Parachée. Cet hiver rigoureux a laissé des stigmates. Des avalanches monstrueuses ont pilonné la vallée…. mais pour l’heure, l’effet de serre provoqué par le brouillard, est en train de réchauffer la neige en profondeur, nous mettant à nouveau en situation délicate…nous enchaînons combes et vallons dans un mélange de calme et de précipitation, alternant zones chaotiques et neige incroyablement lourde et profonde, rendant le ski hautement technique. Enfin, nous rejoignons avec soulagement le refuge du Roc de la Pêche, littéralement enfoui sous la neige. Les gardiens ont passé plus de 15 jours sans pouvoir sortir du refuge, pourtant placé entre les trajectoires d’avalanches ! L’itinéraire des Eaux Noires est majestueux, mais les conditions du jour l’auront enrichi en émotions et en difficultés…passant de la meilleure à la pire des neiges au cours de la même descente !

 

LES EAUX NOIRES VIA THE COULOIR DES TEMPÊTES AND THE GLACIER DE GÉBROULAZ 

The Glacier de Gébroulaz is a well-guarded secret. Many are aware of its existence, of course, but it is located far enough off the beaten track and away from the ski lifts that only those in the know actually get to enjoy it. Both a hidden annex of Les 3 Vallées and an access point to other, wilder routes across the Vanoise mountains, Gébroulaz is also a place of rare beauty. We planned to cross the glacier at its narrowest point to reach the vast slopes of Les Eaux Noires and arrive at Pralognan on the other side of the mountains. But that’s easier said than done! The seasons are rarely the same from year to year, and we were met with exceptional snow coverage at the Col des Tempêtes pass. This is the fastest access point from the top of Val Thorens, but also the steepest. The aptly named Couloir des Tempêtes was fuller than it had ever been. Thigh-deep in snow, our guide Patrick set off down the couloir through a cloud of mist. While the depth of the snow reduced the steepness, the mist didn’t stop us enjoying the view. From above, the ridged middle section offers an impressive perspective. It just goes to show that even the shortest couloirs can offer a number of surprises. The whiteout offered the perfect conditions for staying focused. Just like horses wearing blinkers, we made our way through the bottleneck of the couloir, concentrating on the way out. After emerging, the tension dropped and we took full advantage of the astronomical quantities of snow. It felt as though we had landed on a huge cushion! While we were unable to descend at any great speed, the turns were breathtaking! Every skier will agree that having a 40° slope and powder flying overhead is a rare experience… Feeling in better spirits, we quickly made our way across the glacier and found ourselves once again enshrouded in mist before catching sight of the Pralognan Valley. After a succession of downhill runs, we slipped on our snow shoes again and headed to Les Eaux Noires, a network of little valleys located well above Pralognan. This is one of the many ways to reach Pralognan, and offers vast slopes so typical of the Vanoise mountains as well as panoramic views over the Dôme de l’Arpont and Dent Parachée peaks. The harsh winter had left its mark and monstrous avalanches had crushed the valley. However, the greenhouse effect caused by the mist was heating the snow from within, which put us in a tricky situation. We made our way down little valleys and dells in a mix of calm and haste, alternating between chaotic areas and incredibly deep, heavy snow. Needless to say, the technical level of skiing couldn’t have been higher! With great relief, we finally reached the refuge at Roc de la Pêche, which was literally buried under the snow. The refuge wardens had to spend more than two weeks inside at one point, despite being located between avalanche zones! The Les Eaux Noires route is majestic, but the context made it even more exciting and difficult, as we experienced the very best and worst of snow conditions on the same descent!

 

Informations : ESF 1850 : 04 79 08 07 72 • B° Guides : 04 79 01 03 66